Eddie Pope’s anmärkningsvärda rookie år: från college student till MLS hjälte

År 1996 åtnjutit en 22-årig från High Point, North Carolina ett sensationellt år som skulle betraktas som foder för en inspirerande fiktiv film om en stigande ung amerikansk fotbollsstjärna. Bruce Arena’s in-tray: de viktigaste frågorna för USA: s nya tränare för att ta itu med Läs mer

Inom en sträcka på 251 huvudspinnande dagar gick den här försvararen från att vara en otestad nybörjare i en ligas inledande säsong till en startare i OS för att poängtera det spelvinnande målet i extra tid för att göra sitt landslag debut – och frikoppla sig bra i processen.

Och Eddie Pope hittade fortfarande tid att gå på college med allt detta pågår.

Framtiden National Soccer Hall of Famer levde verkligen den meteoritiska ökningen till toppen av amerikansk fotboll.Ingen amerikansk spelare före eller sedan vägen sedan har haft en så snabb uppstigning. Pope, som spelade med tre Major League Soccer Club och gjorde 82 framträdanden med USA: s landslag, hade inga stora illusioner om vad han ville att åstadkomma för två decennier sedan.

“Det var ett år som bara en sak efter en annan”, sa han i en ny intervju. “Sakerna höll så snabbt. Lyckligtvis hade jag inte tid att oroa mig för om jag skulle gå upp till en viss nivå eller något av de sakerna. “Pope var en amerikansk amerikan vid University of North Carolina, med sparkade också fältmål och extra poäng för sina gymnasier och högskolans fotbollslag.Så det hade blivit upprättat att han kunde göra två saker på en gång, en färdighet som han skulle behöva demonstrera flera gånger samma år. “Jag blev nästan kastad i elden,” sa han. “Det var nog en välsignelse i förklädnad. Det var bara så snabbt och rasande. Efter det året såg jag tillbaka på den. Du tror att mycket kunde ha gått fel. Jag hade bara inte tid att sitta och oroa mig och tänka på saker. Det var bara mer av nästa sak kommer och du gör det. Eftersom det var en virvelvind, eftersom det var sjunker eller simmade, var det sannolikt en fördel. ”

Han blev tabbad som den andra övergripande valet av det första MLS-högskolans utkast av DC United den mars.Han erkände att han inte växte upp med ambitioner att bli en pro spelare, bara visioner att bli en olympisk.

“Jag var i skolan, det fanns ingen liga,” sa han. “Det fanns rykten om att vara ute där att det skulle bli en professionell liga i USA. Mitt mål var att vara en olympisk. Jag fokuserade inte egentligen på något annat. Ända sedan ung ålder ville jag vara en olympisk. Plötsligt var det en liga. Det fungerade bra för mig. ”

Den 6ft 1in, 180lb försvararen kunde inte ha bett om bättre miljö att övergå från college till pro. Bruce Arena, som bestämde sig för att ta studien i pro fotboll efter att ha riktat University of Virginia till fem NCAA-divisionen mästerskap, var olympisk och DC-tränare.Och det gjorde inte så ont att hans assistenter var Bob Bradley och Glenn “Mooch” Myernick. “Det var definitivt en försök med eld”, sa Pope och tillade att Arena “hade möjlighet att titta på mig dag in och dag ut. Alla barnen som var där vid tiden hade fördelen att tränaren var MLS-tränare. Jag försökte bara göra det olympiska laget. Det var en av de svåraste sakerna jag någonsin har haft att göra. Varje dag tävlar du om att du inte får klippa. ”

Öppen föll aldrig för påven, vars alla steg verkade vara en lärande erfarenhet av ett klubblag med etablerade spelare och internationals.Träningstider var utmanande.

“Det var bara ett lag som jag var på som slutade att bli en välsignelse”, sa pave. “Jag slutade på ett lag som hade många erfarna proffs, oavsett om det var Marco [Etcheverry] eller [John] Harkes eller [Jeff] Agoos eller Raul Diaz Arce eller spelare i sina landslag. Så inlärningskurvan var verkligen brant, särskilt träningen. Du kastas in där och du var förväntad att bara försöka fortsätta. Jag kommer ihåg bara att metoderna var ganska svåra. Glöm matcherna. Träningstiderna var så snabba och alla var så bra och tekniska och smarta. “Pope var tvungen att höja sitt spel flera nivåer bara för att följa med sina lagkamrater.”

Allt är snabbare, din beslutsfattande har att vara snabbare, “sa han. “Du drar avspelet.Om du inte drar av det, var det mer än troligt att du skulle bli straffad för det. På college skulle du komma undan med det. Det var lite långsammare och du använder din atleticism mer än du kan använda din hjärna. När du blir en professionell allt som går ut genom fönstret. Du måste tänka riktigt snabbt och ha den tekniska förmågan att dra av ett spel och inte göra ett misstag. ”

Komplicerade saker var det inte bara att unga unga pojkar två lag. Han deltog också i UNC på veckobasis och försökte säkra sin statsvetenskapliga examen.United gjorde det möjligt för honom att flyga fram och tillbaka mellan landets huvudstad och Chapel Hill.

“Jag skulle spela spelet och då skulle jag gå upp nästa morgon och jag skulle ha lite shuttle till Chapel Hill , tenderar att lektioner, stanna för en handfull dagar och de skulle jag flyga tillbaka “, sa han. “DC United var jättebra. Jag kunde inte ha varit i en bättre miljö. Det var aldrig ett problem. “Pope sprang tre plattor på en gång och försökte utmärka sig på alla tre.” Det var definitivt inte lätt, det är säkert ” han sa. “Jag kände mig alltid som skola behöll mina poäng skarpa för fotboll. Det kanske låter dumt, men jag omfamnade det. Jag insåg också att jag var mycket välsignad att ha den möjligheten.Det var något som jag inte ville slösa. “Pope insåg sin olympiska dröm på Atlanta Games. Han startade alla tre spelen för USA, som eliminerades efter tre matcher och fem dagar i den svåraste mangruppen. Amerikanerna öppnade med en 3-1 förlust till eventuell silvermedaljären Argentina, ett lag som skryter som om Hernan Crespo, Ariel Ortega och Diego Simeone. De återhämtade sig med en 2-0 seger över Tunisien två dagar senare men föll kort två dagar efter det i en 1-1 rita med eventuella fjärde plats målare Portugal. USA behövde en seger att gå vidare.

“Det gick helt klart inte hur vi ville det,” sa Pope. “Vi behövde lite hjälp från Argentina och de förlorade ett udda spel som också gjorde oss. Det uppfyllde för att representera mitt land.Det var något jag ville göra sedan ung ålder. Att bara ha möjlighet att spela i en olympisk spel var otroligt tillfredsställande – och spelade på internationell nivå. Om du går tillbaka och tittar på det argentinska laget och tittar på spelarna på fältet var det glädjande på det sättet. Det var min första smak att spela mot några av de bästa spelarna i världen – mer om det.

“Varje gång du kommer in i dessa spel försöker du tänka,” Hur växer jag från det här spelet? Jag har nu sett någonting jag inte sett tidigare och hur växer jag med det? “Och det var det jag alltid försökte ta ifrån.” Facebook Twitter Pinterest Pope, höger, hjälpte DC att komma tillbaka till MLS Cup-finalen ett år senare – och de slog Colorado Rapids 2-1. Fotografi: Al Bello / Getty Images

Då var det tillbaka till verkligheten i United.Efter att ha snubblat till en 2-8 start gick DC 19-9 resten av vägen. Laget var nästan oslagbart i slutspelet, vilket eliminerade NY / NY MetroStars i tre matcher i Eastern Conference semifinalen och svepte regelbundna konferensmästarna Tampa Bay Munity i den östra finalen för att inrätta en MLS Cup-konfrontation med LA Galaxy på Foxborough Stadium den 20 oktober 1996. Du vet noga om de svåra förhållanden som legendariska första MLS-cupen spelades in.

Några 34.643 hjärtliga själar stod i nästan tre timmar i regn och vind att titta på historia i att göra mellan. Det fanns 7 725 no-shows. “Med allt detta regn och pölar överallt kunde det lätt bli något som var otillgängligt,” sa Pope. “Båda lagen fastnade på hur de spelade under säsongen.Självklart kommer bollen inte att röra sig lika bra. Alla försökte verkligen spela spelet istället för att spela förutsättningarna. Det gjorde spelet extremt spännande, lätt att titta på. Det fanns några riktigt bra mål som var poäng och kvalificeringen var hög. Trots villkoren var det en välskött match. “United spelade sin roll och överbryggade ett 2-0-underskott med 17 minuter kvar. Under fem minuter lärde Ecuadoras internationella anfallare Eduardo Hurtado Pope en svår lektion, som utnyttjar ett defensivt förfall av rookieen, går hem ett högerkors från El Salvadoras mittfältare Mauricio Cienfuegos förbi målvakt Mark Simpson. “Han är en landslagspelare, en bra spelare, “Påpekade på tiden vid tiden. “Han lärde mig en lektion. Det var mitt fel. Jag förlorade honom.Jag försökte lösa in mig resten av spelet. ”

Det var ett tag innan påven kunde åstadkomma det. Galaxiens mittfältare, Chris Armas, som spelade 66 gånger för USA, gjorde en 16-yards skott för en till synes säker två-måls fördel i 56: e minuten. Klart markerad av Armas utnyttjade Etcheverry en del andningsrum på två fria sparkar. Först skickade han ett vänsterkors till den andra halvan, Tony Sanneh, som slog försvararen Robin Fraser med ett huvudmål i 73: e minuten.

“När du först får det är det bara blod i vattnet och det andra laget stramar upp och du pressar och skjuter och pressar, sa Pope. “Alla får det skott av adrenalin. Nu säger du, “Vi har inte möjlighet att knyta upp det, vi har möjlighet att vinna det.” Det var väldigt bra.Vi hade fortfarande mycket beslut. “På en annan Etcheverry-frispark skjutade andra halvdelens Shawn Medved ett skott som den mexikanska internationella målvakten Jorge Campos slog tillbaka till mittfältaren. Medved högerfotade utjämningshemmet från sex meter i 81: e minut, vilket tvingade extratime – mer information.

Någon 3:25 i den extra perioden kom Pope’s tid. Etcheverry skickade en hörnspark till straffområdet. Nybörjaren försvann Curt Onalfo, hoppade och lät bollen komma in från sex meter för att avsluta det första MLS-mästerskapet dramatiskt.

När vi fick hörnsparken skulle det vara ett bra tillfälle att poäng, “sa han. “I det sista träningspasset som vi hade veckan innan vi lämnade Bob Bradley gjorde Marco och jag övade corner kick. Vi skulle sluta sluta träna.Så vi gjorde några extra.

“Det var sånt i mitt sinne. Det var sant att forma Marco hängde det upp för mig. Vi övade det en gazillion gånger. Och det var allt jag behövde göra, gå upp och ta det. Jag kunde lägga mycket kraft på det utan att oroa mig för att missa eftersom det var så fint. “Pope och hans lagkamrater firade med en lång mageglida på det lätta, våta fältet. Inget problem, de var redan drenched.

“Det var en kulmination av en riktigt svår men rolig årstid”, sa han. “För att kunna klara av det så var en surrealistisk känsla. Det var inte som att vi vann 3-0. Spelet slutade på ett extremt spännande sätt – heartbreaking självklart för det andra laget. “Pope hade lite tid att baska i ära.Två dagar senare återvände han till UNC för att ta tre tentor. “Vid den tiden var det bättre att gå tillbaka till skolan som en vinnare snarare än att ha förlorat,” sa han. “Det var inte så stor av en affär. Jag fick se min gamla tränare och lagkamrater. Det var en jätte trevlig tid. “Han trodde att han kunde sparka tillbaka en stund tills amerikanska fotbollskallet kallade påven att gå med i landslaget för att ta lite mer spark för VM som kvalificerade sig för Frankrike 98.

“Jag var klar med säsongen, slappna av,” sa han. “Detta är en ny erfarenhet och möjlighet i horisonten. Det var spännande. ”

Inte bara gjorde han laget, började Pope USA: s match mot Trinidad & amp; Tobago i Richmond, Virginia. den 10 november.Han frikopplade sig själv och stängde den snabba Jerren Nixon som spelade i Schweiz med FC Zürich. “Jag visste inte vad jag kunde förvänta mig,” sa Pope. “Jag var glad att vara där och spelade. De skulle kasta dig direkt till elden för att se hur du skulle göra. Jag hade inte tid att tänka på att det var nervöst eller någonting. Jag blev van vid det. “Pope, för närvarande en aktör för Octagon, började i USA: s sista fem kvaler i Concacafs semifinalen för 1998 års VM.

För de flesta dödliga på denna planet, 1996 kan bara ha varit det bästa året någonsin. För Pope, inte nödvändigtvis.

Han hade några viktiga milstolpar fortfarande framåt.Han deltog i tre världscupen, utsågs årets MLS-försvarare 1997 och valdes till MLS Best XI 1997, 1998, 2003 och 2004.

“Efter det första året med landslaget, det här verkligen sätter in. Om jag kan stanna på laget kan jag spela i en VM, säger paven med ett skratt. “Så det är ett ögonblick när verkligheten ställer in det och du tar en minut till steg för att tänka på det. Jag kan eventuellt sluta spela i en VM. Folk skulle säga att 1998 var en absolut katastrof. Det var inte för mig. Jag måste spela i en världscup. Jag kunde inte tro det. Detta är något som jag aldrig kunde ha tänkt på eller föreställt mig. Det var inte där det fanns människor som jag som gjorde det. Det var inte på TV lika mycket. Vi lärde oss att verkligen uppskatta det. Jag var lycklig att vara i en VM.Så som de andra kom fram så verkade det bli bättre och bättre. Så det var svårt att säga att det var det bästa året. ”

Oavsett 1996 var ett anmärkningsvärt år för en Eddie Pope, det mest minnesvärda året någonsin för en MLS-rookie.